Pourquoi les chefs privés de Hamptons nous fascinent toujours

Tels un troupeau d'oiseaux migrateurs rares, les chefs privés des Hamptons sont arrivés pour l'été. Nous le savons parce qu'ils partagent à nouveau leur vie sur TikTok et Instagram : visites des stands des agriculteurs pour des produits mûrs, coupe d'herbes dans les jardins de leurs clients dignes d'un magazine, préparation de bruschettas et de pêches grillées.

La tendance a véritablement commencé en 2022, lorsqu'une poignée de chefs ont commencé à publier des vidéos « d'une journée dans la vie » relatant leurs longues journées, de leur propre livraison de café du matin aux courses en passant par le service des dîners de leurs clients. Les vidéos ont accumulé des millions de vues et ont stimulé la carrière de plusieurs chefs, dont Meredith Hayden, qui a décroché un contrat pour un livre de cuisine et dirige désormais un blog et un podcast populaires appelés Wishbone Kitchen.

Et même s'il semblait que l'obsession collective n'était qu'un feu de paille dans la poêle d'All-Clad, l'intérêt souvent inconstant des médias sociaux ne faiblit pas lorsqu'il s'agit de ce petit groupe de chefs qui répondent aux caprices des riches et célèbres qui passent l'été dans l'une des enclaves les plus exclusives du monde.

Pamela Wurst Vetrini, curatrice de contenu à Alexandria, en Virginie, a lancé cet été la deuxième saison de sa série hebdomadaire TikTok dans laquelle elle évalue les chefs des Hamptons selon une pyramide de style « Dance Moms », en les jugeant sur les vidéos qu'ils publient. Les critères sont subjectifs, mais ils incluent la nourriture qu'ils créent et s'ils montrent des « produits du marché de producteurs » et des intérieurs des cuisines de leurs clients – en gros, les éléments qui rendent les comptes des chefs privés des Hamptons si fascinants.

« Il y a quelque chose dans cette esthétique de la côte Est, de Nancy Meyers et d'Ina Garten dont les gens ne peuvent pas se passer », explique Vetrini. « C'est un endroit isolé, exclusif. Ce sont des endroits que peu d'entre nous pourront découvrir dans leur vie. »

Cette année, parmi la douzaine de comptes qu'elle met en avant, elle en a même identifié quelques-uns qu'elle soupçonne de ne pas être de vrais chefs, mais des fans qui semblent adopter le style de vie de chef privé des Hamptons qu'ils ont appris à connaître sur TikTok.

Jill Donenfeld, cofondatrice de Culinistas, une agence qui met en relation des clients avec des chefs privés – y compris dans les Hamptons – affirme que l’attention portée par les médias sociaux a contribué à donner du prestige au métier de chef privé, un secteur longtemps considéré comme « l’enfant jaloux » de l’industrie culinaire, qui considère le travail de chef de restaurant comme son apogée. « Nous voyons vraiment que c’est un parcours professionnel intéressant », dit-elle. « C’est un parcours professionnel enrichissant. Et c’est tout aussi difficile et exigeant que le monde de la restauration, mais d’une manière un peu différente. »

Cela a entraîné une augmentation notable du nombre de chefs qui postulent à des emplois et des clients qui ont repéré les chefs sur les réseaux sociaux. Cet été, l'agence a loué une maison dans les Hamptons où peuvent séjourner une trentaine de chefs travaillant dans la région.

Donenfeld, qui dit être en pourparlers avec plusieurs sociétés de production au sujet d'une éventuelle émission de télévision mais refuse de donner des détails, attribue l'attrait du phénomène à son mélange de fantaisie et de réalité. « Tout le monde peut s'y identifier car beaucoup d'entre nous cuisinent pour leur propre famille », dit-elle. « Et pourtant, c'est aussi une aspiration car cela se déroule dans un cadre magnifique. C'est un mélange tellement amusant. »

Bien sûr, nous avons toujours aimé jeter un œil aux maisons des 1% les plus riches, en remontant aux visites de Jane Austen dans les grandes demeures de la campagne anglaise, en passant par « Lifestyles of the Rich and Famous », « Cribs » de MTV et même la franchise « Real Housewives ». Mais l'esthétique particulière des Hamptons, avec son revêtement en bardeaux de cèdre et ses hectares d'hortensias, le rend particulièrement attrayant.

Alex Baker, qui a passé les trois derniers étés en tant que chef privé dans les Hamptons avec la même famille pour laquelle elle travaille toute l'année, dit que la magie réside dans le cadre. Comme elle, de nombreux chefs des Hamptons travaillent à New York pendant le reste de l'année, certains pour les mêmes familles que l'été.

D’après son expérience, le contenu qu’elle produit en ville n’attire pas autant d’attention, et cela est en grande partie dû au décor. Même les cuisines des maisons de ville de plusieurs millions de dollars ne sont pas aussi impressionnantes que les appartements d’été aérés. « Les cuisines en ville ne sont pas aussi extravagantes : il n’y a pas autant d’espace, il n’y a pas de jardin », dit-elle. « C’est vraiment facile de créer du contenu de qualité ici. C’est littéralement un décor de cinéma. »

Tout comme le « décor » dans lequel ils travaillent a une allure particulière, la nourriture préparée par de nombreux chefs a une ambiance bien définie.

Le chef Seth Boylan, qui en est à son deuxième été dans cette communauté exclusive, explique que son objectif est de mettre en valeur les ingrédients. « Il s'agit simplement de garder les choses très simples : terminer les plats sur le gril ou faire mariner quelque chose et le mettre sur le gril. Tout est beau, léger et lumineux. »

« Il n’est pas vraiment nécessaire de préparer des plats complexes avec un million d’ingrédients », dit-il. « Une salade de tomates peut être aussi simple que de l’assaisonner avec du sel, de l’huile d’olive, un peu de zeste de citron et de la servir avec du pain au levain grillé. »

Les menus de Baker sont tout aussi légers. « J’adore prendre un plat de saumon entier, le faire rôtir et le mettre sur un plateau, puis le servir avec un tas de salades », dit-elle. « Les gens ne mangent pas vraiment beaucoup en été. Il fait chaud, vous savez ? »

Elle utilise également « beaucoup de citron et de vinaigre » et de l’huile d’olive au lieu du beurre, dit-elle.

Cette année, elle a lancé la saison estivale le week-end du Memorial Day, avec une fête de dernière minute pour 30 invités le dimanche soir. Elle n'a trouvé personne pour lui donner un coup de main pendant le week-end férié, alors elle a tout organisé elle-même : « des tonnes d'entrées », dont du caviar avec de la crème fraîche et des chips de pommes de terre Lay's, un plateau géant de crudités et de fromages, une salade César, du quinoa avec de la vinaigrette aux herbes, des steaks grillés et du poulet, et du saumon avec du labneh et une sauce zhoug. Oh, et un gâteau d'anniversaire.

« C'était beaucoup », a-t-elle dit en riant. « Mais je fais ça depuis longtemps, donc c'est devenu une seconde nature à présent. »

Même les courses des chefs pour trouver les ingrédients sont un régal pour les yeux et une autre expérience qui les rend ambitieux. Ils font souvent leurs courses dans les étals des fermes locales ou achètent des fruits de mer et des morceaux de viande de luxe dans des magasins comme Round Swamp Farm et Citarella. À une époque où les courses alimentaires des normands sont devenues financièrement difficiles, une tomate ancienne à 7 $ semble presque aussi inaccessible que les comptoirs en marbre de Carrare.

Vous pouvez romancer votre propre vie

Bien sûr, les téléspectateurs ne regardent pas forcément les programmes pour recréer eux-mêmes les plats, tout comme la plupart des téléspectateurs de programmes culinaires traditionnels ne sont pas intéressés par l'idée de reproduire les mouvements d'un Iron Chef. Mais ils peuvent s'en inspirer pour des repas de famille ou obtenir des conseils pour cuisiner pour un grand nombre de personnes (car de nombreux plats créés par les chefs sont destinés aux fêtes de leurs clients).

Selon Vetrini, ces vidéos pourraient aider les cuisiniers amateurs qui ont du mal à s'y retrouver, même s'ils n'ont pas de cuisines blanches et de cuisinières haut de gamme comme celles qu'ils voient sur les réseaux sociaux. « J'aime l'idée de devenir le personnage principal de sa propre vie et de romancer les choses que nous faisons tous les jours », dit-elle. « Je cuisine pour ma famille, trois repas par jour, mais si je faisais semblant d'être un chef privé, ce serait beaucoup plus agréable. »

Tiana Tenet, l’autre cofondatrice de l’agence Culinistas, explique que grâce à leur format plus court et à leur style plus percutant, les TikToks des chefs peuvent sembler plus accessibles aux cuisiniers amateurs que les émissions de télévision traditionnelles. « Ils voient les chefs aller dans leur jardin et en faire quelque chose », dit-elle. « Je pense qu’ils commencent à aider les téléspectateurs à réaliser qu’ils peuvent intégrer des éléments du chef privé dans leur propre vie. »

Baker attribue une partie de la popularité du genre à un intérêt plus large pour le métier de chef. « Grâce à des émissions comme « The Bear », les gens sont très conscients de cette profession, et le métier de chef privé est une sorte de nouveau tournant », dit-elle.

Le contenu des chefs de Hamptons a également une atmosphère plus saine que de nombreuses autres vidéos publiées par les internautes. D'une part, les cuisiniers travaillent de longues journées et dur. Il ne s'agit pas d'influenceurs divas qui débarquent dans les restaurants.

Et il n'y a pas beaucoup de drame, ce qui est peut-être en partie dû au fait qu'ils font preuve de discrétion à l'égard de leurs clients. (Cela varie ; certains filment librement autour des propriétés où ils travaillent, et d'autres ne tournent que des vidéos rapprochées et hors site.) Comme le note Donenfeld, ils sont trop professionnels et occupés pour cela. Vetrini se souvient que l'été dernier, la chose la plus proche du drame était lorsqu'un chef a accidentellement renversé de la graisse sur la terrasse en bois de son client et a dû se démener pour la nettoyer – ce qui n'est pas le genre de truc qui fait tourner la table dans la plupart des émissions de téléréalité.

Les spectateurs ont un aperçu d'un monde de richesse et de privilèges, mais à travers des gens qui ressemblent beaucoup plus à nous, les gens ordinaires. « Vous ne voyez pas les choses à travers les yeux d'un millionnaire, mais à travers les yeux d'un créatif qui travaille pour un millionnaire », explique Vetrini. « Je pense que le point d'accès est très bon. »