Pour que les étudiants changent le monde, les universités doivent d’abord leur apprendre à combler les différences

Les collèges et universités des États-Unis sortent d'une année universitaire tumultueuse marquée par des affrontements houleux et parfois violents sur des dizaines de campus, au cours desquels les manifestations étudiantes ont été réprimées par les administrateurs universitaires et même par les forces de l'ordre.

Les manifestations sur les campus ont mis en lumière les tensions sociétales et politiques sous-jacentes et notre incapacité à résoudre efficacement et pacifiquement les différends avant qu’ils ne s’aggravent. Les étudiants à la recherche d’espaces sûrs pour la liberté d’expression, pour leur identité religieuse et politique et pour un apprentissage sans entrave sont entrés en conflit les uns avec les autres et avec les dirigeants universitaires.

Le discours sur les campus et les slogans de protestation – depuis les mots « sioniste » et « intifada » jusqu’à des expressions telles que « du fleuve à la mer » – ont des significations très différentes selon les communautés. Le résultat est qu’une majorité d’étudiants juifs et musulmans interrogés dans le cadre d’une récente enquête non partisane ont déclaré se sentir personnellement menacés par la rhétorique antisémite ou islamophobe de certains de leurs pairs. Les administrateurs du campus ont réagi aux campements de protestation selon toute une série de mesures allant de la rencontre avec les étudiants pour réduire les tensions à l'ordre de leur arrestation. Une chose est absolument claire : appeler la police en réponse à tout ce qui n’est pas une infraction à la loi sape la confiance et ne fait qu’aggraver la polarisation.

La réalité est que les étudiants sont capables de résoudre eux-mêmes les conflits, si les universités les soutiennent et y investissent – ​​et leur donnent les moyens d’agir – de la bonne manière.

Pour de nombreux étudiants, le campus universitaire est la communauté la plus diversifiée qu’ils pourront jamais appeler la leur – sur le plan racial, religieux, ethnique, politique, idéologique, géographique et souvent de bien d’autres manières. Dans un pays où les gens ne font que se ségréguer et se retrancher davantage dans les États rouges et les États bleus, le campus universitaire est l’un des rares lieux où la grande expérience de la démocratie américaine peut encore être testée, affinée et revigorée.

Tous les grands mouvements sociaux ont été animés par la passion des jeunes, et c’est là que réside le pouvoir du campus universitaire de servir d’incubateur à une génération de futurs dirigeants capables de revigorer notre démocratie, plutôt que de la menacer. Nous pouvons revenir sur ce point d’ébullition, mais pour ce faire, les collèges doivent adopter une approche globale pour équiper les étudiants et les conduire vers un avenir meilleur. Voici comment:

Équipez chaque élève dès le premier jour. En commençant par l’orientation des nouveaux étudiants, les collèges devraient veiller à ce que chaque étudiant de premier cycle développe le tempérament et les compétences nécessaires pour participer à un dialogue constructif sur des sujets controversés. Ce sont des compétences acquises qui ne peuvent être maîtrisées que par la pratique.

Aujourd’hui, il existe de moins en moins d’associations communautaires, de clubs et de groupes récréatifs où des Américains divers perfectionnent ces compétences en discutant, en s’organisant, en jouant ou en travaillant ensemble au-delà de nos différences. Cela signifie que les étudiants arrivent sur le campus avec peu ou pas d'expérience dans la mise en pratique des compétences les plus essentielles pour devenir un membre constructif d'une communauté diversifiée et démocratique.

Il a été prouvé que les programmes d'orientation qui plongent divers groupes d'étudiants dans un dialogue facilité en petits groupes et favorisent les liens au-delà de la salle de classe augmentent les taux de rétention des étudiants, transmettent des compétences essentielles à la réussite sur le lieu de travail du 21e siècle et établissent des relations de confiance et de respect entre eux. des communautés de campus diverses sur lesquelles on peut s'appuyer pendant les périodes de tension accrue sur le campus.

Invitez les étudiants à diriger de manière collaborative sur le campus. Les administrateurs et les professeurs des collèges devraient assidûment cultiver et faciliter les discussions intercommunautaires, la résolution de problèmes et l’établissement de relations entre les groupes démographiques étudiants qui, comme on pouvait s’y attendre, s’affrontent en période de tension accrue.

Bien avant qu’une véritable crise ne divise leurs communautés, les dirigeants des associations de campus – l’Association des étudiants Hillel et musulmans, par exemple, ou les Jeunes Républicains et Jeunes Démocrates – devraient se réunir, être invités par les administrateurs et les professeurs à siéger conjointement aux comités et groupes de travail du campus. , et seront invités à conseiller, ensemble, sur la manière dont le campus peut devenir un lieu plus accueillant pour eux et pour les communautés qu'ils représentent.

Le fondement de communautés saines et résilientes est la confiance, qui ne peut se construire que progressivement grâce au dialogue et à la collaboration. Une fois que cela se produit, les relations de respect mutuel et de confiance peuvent constituer la ressource la plus puissante sur laquelle les collèges peuvent s’appuyer en cas de crise. Si la première fois qu’un administrateur convoque les dirigeants d’un groupe d’étudiants rivaux, c’est en pleine crise, le campus sera probablement déjà désespérément divisé.

Appliquer les règles de base tout en encourageant des normes sociales saines. Chaque campus doit à la fois établir et faire respecter des limites contre la violence, le vandalisme, le doxxing et l'intimidation. Les écoles doivent réagir rapidement lorsque ces limites sont violées afin de protéger les personnes vulnérables et de demander des comptes aux auteurs de ces actes. Des garde-fous et des systèmes qui répondent à toutes les formes de violence extrémiste, tout en la différenciant clairement du discours et de l'activisme non-violents, garantissent que tous les membres de la communauté se sentent les bienvenus et en sécurité sur le campus.

Mais si l’établissement et l’application de règles sont nécessaires pour décourager et discipliner les comportements les plus extrêmes, ce sont les normes sociales constructives pratiquées par l’ensemble de la communauté sur le campus pour tout le reste qui sont les plus difficiles à cultiver. Ici encore, il s’agit d’une opportunité de leadership étudiant collaboratif. Les membres de la communauté sont plus déterminés à respecter les normes qu’ils se sont eux-mêmes fixées. Les administrateurs devraient créer des possibilités permettant aux leaders étudiants de leurs divers groupes d'intérêt de revoir régulièrement et de réaffirmer leur engagement envers les normes qui auront un impact si significatif sur leur expérience sur le campus. Des programmes tels que des séances de dialogue facilitées sur des questions urgentes sur le campus, comme celles organisées par Soliya, qui a travaillé avec plus de 280 universités pour renforcer la confiance et les compétences de base en matière de dialogue entre les étudiants, peuvent être utiles.

Mais notre démocratie ne sera pas relancée par des communautés partageant les mêmes idées, travaillant en silos pour se vaincre : les libéraux travaillant avec les libéraux et les conservateurs travaillant avec les conservateurs, chacun poursuivant furieusement l’objectif impossible d’une victoire totale. Et il ne sera pas revigoré par des dirigeants politiques qui – en moyenne – sont des décennies plus âgés que le citoyen américain moyen, et certainement plus âgés que l’étudiant moyen.

Notre meilleure chance de renouveau réside dans la manière dont notre république a fait ses plus grands progrès : sous l'influence de perspectives diverses et divergentes, choisissant de respecter des règles qui protègent les droits de chacun et de naviguer dans tout le reste à travers un discours civil non-violent et prise de décision démocratique.

Le campus universitaire est l’un des rares lieux où des Américains de divers horizons peuvent revisiter et réinventer notre culture démocratique pour l’ère moderne. C'est à nous de décider si nous permettons que les affrontements en cours sur les campus à propos de la guerre au Moyen-Orient soient un signal déprimant supplémentaire indiquant que nous ne sommes pas à la hauteur du défi, ou plutôt un signal d'alarme pour aider les jeunes Américains à nous diriger. vers un avenir meilleur.

Shamil Idriss est un ancien fonctionnaire des Nations Unies et PDG de Rechercher un terrain d’ententeune organisation mondiale à but non lucratif de consolidation de la paix qui œuvre pour réduire la polarisation et les conflits en Afrique, en Asie, en Europe, au Moyen-Orient, en Amérique du Nord et du Sud.