Les « quartiers d'urgence » sont réservés aux téléphones publics (vous vous souvenez de ceux-là ?) dans un nouveau livre écrit par des enfants des années 90

Il y a quelques années, Carlos Matias vivait en Floride et ressentait de la nostalgie pour sa ville natale.

« J’ai commencé à écrire de petites histoires courtes sur New York », raconte Matias. « Et puis j’ai commencé à les soumettre au Metropolitan Diary. »

Sa nouvelle, , est devenue finaliste du prix « Meilleur livre de l'année » en 2021 et, cette année, un livre pour enfants.

« Quand j’étais plus jeune, quand j’ai commencé à aller à l’école tout seul, ma mère me donnait une pièce de vingt-cinq cents par jour », raconte Matias. Elle lui disait : « Si tu as besoin de moi, si tu rentres tard à la maison ou si tu comptes sortir avec tes amis, appelle-moi et dis-le-moi. » J’étais donc un jeune Carlos qui courait partout avec des tas de pièces de vingt-cinq cents dans ses poches dans le Queens.

Emergency Quarters raconte l'histoire d'un petit garçon nommé Ernesto qui, comme Matias, peut aller à l'école à pied sans ses parents pour la première fois.

Un quoi?

« Quand je donne des histoires et d'autres activités, je dois toujours commencer par demander à l'enfant : « Sais-tu ce qu'est un téléphone public ? » Et j'obtiens les réponses les plus drôles », rit Matias.

Si quelqu'un qui lit ceci ne sait pas ce qu'est un téléphone public, envoyez un télégramme au siège de NPR et quelqu'un vous répondra. Ils sont peut-être rares aujourd'hui, mais lorsque Matias grandissait dans les années 1990, les téléphones publics étaient présents pratiquement à chaque coin de rue. À leur apogée, la FCC affirme qu'il y en avait plus de deux millions aux États-Unis. Mais en 2016, il y en avait moins de 100 000 en service.

« C'était vraiment amusant de travailler sur ce projet », explique Gracey Zhang, qui a illustré . « Je pense que c'est parce que nous sommes tous les deux des enfants des années 90. »

Pour donner vie à l’enfance de Matias, Zhang a travaillé de manière traditionnelle, en commençant par des croquis au crayon. Puis, sur de grandes feuilles de papier, elle a utilisé de l’encre noire pour le dessin au trait et de la gouache pour la couleur. « J’aime travailler plus grand que le livre en cours de publication », explique Zhang. « De cette façon, une fois numérisée, l’image n’est pas agrandie, mais réduite. »

Pour la palette de couleurs du livre, elle s'est inspirée d'un autre élément incontournable des années 90 : le coupe-vent. Vous connaissez ce genre de modèle. Brillant, fluide, aux couleurs vives et saturées.

« Pour chaque livre sur lequel je travaille, j’aime me concentrer sur un sentiment ou un objet spécifique que je souhaite évoquer », explique-t-elle. « Cette histoire a presque les couleurs d’une sitcom des années 90. Cela a influencé une grande partie des vêtements que portent les personnages. »

Pour ses recherches, Zhang a également fait quelques recherches sur Internet, en toute discrétion, sur les photos d'enfance de Matias. Et Matias lui a envoyé quelques clichés de son quartier, Corona, dans le Queens.

Le Queens est coloré et détaillé dans les peintures de Zhang. Les rues sont bondées, les arcades ont des sols à carreaux violets, les parasols du stand de fruits de Señora Mayra sont d'un bleu tropical, les téléphones publics (bien sûr) parsèment le paysage et vous pouvez pratiquement entendre le train 7 rouler dans le quartier.

« Habitant à New York, je suis très méticuleux quant à la représentation des rames de métro », explique Zhang. « J'ai passé beaucoup trop de temps à m'assurer que j'avais le bon train, le bon modèle, la bonne ligne. »

« Les gens du Queens mentionnent toujours quelque chose comme : « Oh mon Dieu, le Lemon Ice King, les friturarestaurants dominicains », explique Matias. « Le fait que ces restaurants célèbres soient effectivement présents là-bas, c'était plutôt cool. »

Lundi, Ernesto et ses amis visitent la bodega de Señor José. Ses amis achètent des chips au fromage et des bonbons gélifiés, mais Ernesto garde ses pièces de 25 cents. Mardi, ils vont au magasin de jeux vidéo Manny, mais Ernesto ne joue à aucun jeu. Ce soir-là, il demande à sa mère pourquoi il n'a pas autant de pièces de 25 cents que ses amis. Elle lui répond que moins de pièces signifie que chacune est spéciale, un peu comme les cartes de baseball en édition limitée.

« Le mercredi matin, il peut sentir ses trois pièces de monnaie tinter dans sa poche tout le long du chemin jusqu'à l'école », écrit Matias.

« J’étais très réservée à un si jeune âge », s’amuse l’illustratrice Gracey Zhang. « Ma mère ne me faisait pas confiance avec les pièces de monnaie. Je me contentais de fouiller dans la maison à la recherche des pièces de monnaie en trop pour m’acheter mes propres collations. »

Néanmoins, Zhang dit qu’elle a ressenti un lien avec Ernesto. Avant de vivre à New York, elle a grandi dans une petite ville près de Vancouver, au Canada, où elle allait à l’école toute seule, tout comme Ernesto. Sauf qu’ils n’avaient même pas de téléphone public. « Il y a eu une période où les enfants avaient presque moins de distractions », dit-elle. « Ce genre d’indépendance de jeunesse m’a vraiment parlé. »

« C’est vrai », ajoute l’auteur Carlos Matias. Mais, souligne-t-il, Ernesto a en fait le meilleur des deux mondes. Car, comme il l’écrit dans le livre, sa mère n’est jamais très loin. Ernesto peut être indépendant et découvrir le monde tout en sachant que ses parents sont à portée d’un appel d’urgence.

Et s’il s’agit d’une urgence en matière d’empanadas…