À la mémoire de Warren Winiarski, un géant du vin en Californie et au-delà

L'Amérique a perdu une légende du vin le 7 juin avec le décès de Warren Winiarski à l'âge de 95 ans. Winiarski est surtout connu pour être le fondateur de Stag's Leap Wine Cellars, le domaine viticole de Napa Valley dont le cabernet sauvignon a battu le meilleur de Bordeaux lors de la dégustation du Jugement de Paris en 1976. et a prouvé une fois pour toutes que le vin américain pouvait rivaliser avec les meilleures bouteilles françaises. Mais il était bien plus encore.

Vigneron, érudit, mentor, militant écologiste, philanthrope : Winiarski était tout cela. Il a joué un rôle déterminant dans la création de la réserve agricole de Napa Valley pour se protéger de l'étalement urbain de San Francisco. Il a été le principal sponsor – et même l'impulsion derrière – du projet d'histoire alimentaire de la Smithsonian Institution au Musée national d'histoire américaine, où lui et sa femme, Barbara, ont également contribué à financer la restauration de la bannière étoilée. Leurs contributions à leur alma mater, l'Université St. John's, ont contribué à réduire les frais de scolarité des étudiants des campus de l'école à Annapolis et à Santa Fe. (Barbara est décédée en 2021.) Les dons de Winiarski ont également permis de fonder la bibliothèque des écrivains sur le vin de l'UC Davis, un référentiel en pleine croissance des meilleurs écrits du monde sur le vin.

J'ai rencontré Winiarski pour la première fois en 2012, lors de l'ouverture de l'exposition du musée d'histoire américaine « Food : Transforming the American Table », que lui et Barbara ont parrainée, puis à plusieurs reprises au cours des douze dernières années. Il a toujours été modeste, sans prétention et professeur, parlant du vin en termes de rectangle d'or et de géométrie euclidienne comme norme de perfection. Il a prononcé son nom Vin-ee-ar-ski, et je ne l'ai jamais entendu corriger quiconque l'avait anglicisé. Cependant, si quelque chose ne répondait pas à ses attentes – un serveur inattentif ou une bouteille décevante – un bord tranchant pourrait apparaître sous son attitude douce.

Winiarski est né à Chicago en 1928. Bien que son nom de famille dérive du mot polonais signifiant vigneron, il a étudié les sciences politiques et la pensée sociale. Lors de ses recherches sur Machiavel à Florence au début des années 1950, il a fait l'expérience du vin comme faisant partie de la vie quotidienne. Plus tard, alors qu'il enseignait à l'Université de Chicago, un ami apporta à Winiarski un vin élaboré par Philip Wagner de Boordy Vineyards dans le Maryland, qui le convainquit de faire de la vinification sa vocation. Il n'est cependant pas retourné vers l'Est, mais a plutôt déménagé sa jeune famille en Californie en 1964. Il a fait son apprentissage auprès de Lee Stewart à Souverain Cellars (aujourd'hui Burgess Winery), puis est devenu l'assistant vigneron de Robert Mondavi, aidant à produire le premier millésime de Mondavi, en 1966. alors que la cave désormais emblématique était en construction.

Winiarski a ensuite fait un détour intéressant. Entre son travail pour Mondavi et la création de Stag's Leap Wine Cellars en 1970, il a aidé le dentiste de Denver, Gerald Ivancie, à acheter des raisins de Californie et à les ramener par camion au Colorado. Là, ils ont produit les premiers vins du Colorado à partir de cépages européens et ont lancé l'industrie vinicole moderne de l'État. Leurs noms ornent désormais un institut de viticulture et d'œnologie de l'Université Colorado Mesa à Palisade, et pendant des années, Winiarski a été juge pour le concours de vin de la Coupe du Gouverneur de l'État.

Le vin de l'Épiphanie du Maryland et ses liens avec le Colorado sont des aspects peu connus de l'histoire de Winiarski. Ils montrent que son point de vue ne s’est jamais limité à la Californie. Il considérait le vin comme faisant partie de la vie américaine. La dégustation du Jugement de Paris de 1976 a fait du vin – celui de Winiarski en particulier – une partie de l'histoire américaine.

Lorsqu'on lui a dit que son Cabernet Sauvignon Stag's Leap Cellars de 1973 avait remporté la dégustation de Paris, battant certaines des étiquettes les plus célèbres de Bordeaux selon les meilleurs experts en vin français, Winiarski a répondu : « C'est bien. Il réalisa bientôt l’impact que le résultat aurait sur le vin californien et sur lui-même. Aujourd'hui, une bouteille de ce vin fait partie de la collection du Smithsonian, ainsi qu'une bouteille de Chardonnay 1973 du Château Montelena, le vin blanc le mieux noté. (Mike Grgich, qui fabriquait ce chardonnay, est décédé en décembre de l'année dernière.)

Près de deux décennies plus tard, Winiarski a contacté le Smithsonian pour lui demander comment il envisageait de commémorer le 20e anniversaire du Paris Tasting. Comme rien n’était prévu, Winiarski a parrainé un symposium sur la dégustation qui a conduit à la création de ce qui est maintenant connu sous le nom de Smithsonian Food History Project. Winiarski a parrainé plusieurs événements viticoles du Smithsonian, notamment une commémoration du 40e anniversaire de la dégustation de Paris et un événement mettant en lumière les vignerons mexicains à Napa. En 2021, il a accordé au programme 4 millions de dollars pour doter un conservateur permanent.

De nombreux vignerons de premier plan de Napa peuvent retracer leur savoir-faire jusqu'aux premiers travaux qu'ils ont effectués pour Winiarski, notamment John Williams de la cave Frog's Leap, qui se souvient avoir mis en bouteille le vin gagnant lorsqu'il travaillait à Stag's Leap en 1975 et 1976. « Dans tout récit de Napa Valley , les noms de Warren et Barbara seront écrits en gros », a déclaré Williams dans un e-mail. Il a cité leur plaidoyer en faveur d'Ag Preserve et de la philanthropie, ainsi que « la profonde influence de Warren sur ceux qui ont travaillé pour et avec lui ».

Steve Matthiasson, qui élabore des vins recherchés avec sa femme, Jill Klein Matthiasson, et qui est consultant pour plusieurs établissements vinicoles, se souvient de l'importance accordée par Winiarski au métier. « Il a fait comprendre à un nombre phénoménal d'autres vignerons qu'ils étaient des artisans avec un point de vue et une obligation de produire quelque chose d'unique et d'intemporel », a déclaré Matthiasson, qui a commencé à devenir consultant pour Winiarski en 2006. « Il a élevé le vin d'une simple boisson quotidienne. à quelque chose qui pourrait être profond.

Winiarski a vendu Stag's Leap Wine Cellars en 2007 pour un montant de 185 millions de dollars. Bien que cela lui ait permis d'étendre ses efforts philanthropiques, il a continué à entretenir un petit vignoble de chardonnay qu'il possédait dans le district de Coombsville, dans la Napa Valley. À sa mort, il préparait sa 60ème récolte.