Vous vous souvenez des blocs de verre des salles de bains des années 80 et 90 ? Ils sont de retour.

Aux côtés des manucures fluo des années 80 et des blazers vintage des années 90, les blocs de verre font leur grand retour grâce en partie à une nouvelle base de fans sur les réseaux sociaux. Une bobine Instagram présentant plusieurs types de matériaux de construction rétro a accumulé plus de 5 millions de vues depuis mars. Il comporte des blocs hachurés, des blocs givrés et des blocs cannelés, soulignant le fait que les dernières itérations ne sont pas toujours exactement ce dont vous vous souvenez de l'appartement criard de votre tante ou du restaurant avec une section fumeur où vous avez célébré les anniversaires de votre famille.

Les briques de verre ont aussi bien plus qu’une belle apparence. Ils constituent un choix relativement abordable pour les propriétaires qui souhaitent ajouter un intérêt architectural ou de la lumière naturelle sans sacrifier l'intimité. Ils sont même connus pour améliorer la sécurité incendie.

«Les blocs de verre ont cette luminosité inhérente, tout en résolvant… des problèmes techniques», explique Brendan Guerin, membre fondateur du cabinet Guerin Glass Architects, qui opère à Honolulu, Los Angeles et Brooklyn.

Voici pourquoi la renaissance des blocs de verre a tout son sens.

Il y a une très bonne raison pour laquelle les briques de verre sont devenues si associées aux salles de bains de luxe des années 80 et 90 : elles laissent entrer la lumière naturelle sans exposer les habitants au monde extérieur comme le ferait une fenêtre typique. Cela reste aujourd’hui un attrait majeur pour les architectes.

Brad Swartz de Brad Swartz Architects, un cabinet spécialisé dans les espaces urbains à Sydney, explique que les blocs de verre étaient une solution idéale lorsqu'il a été chargé de concevoir une maison dans une ruelle, en collaboration avec le designer Henry Wilson. L'endroit était sombre et étroit, avec des voisins à proximité. Des blocs de verre empilés Swartz, gravés sur un côté pour améliorer l'intimité, sur presque toute la façade de la maison.

« La façon dont ils laissent passer la lumière est vraiment magnifique et change tout au long de la journée », dit-il. Ce projet s'est inspiré de l'un des chefs-d'œuvre les plus durables de la brique de verre : la Maison de Verre, une résidence parisienne des années 1930 qui se distingue par ses briques de verre avec des cercles au centre. À l'instar du projet de ruelle de Swartz et Wilson, la Maison de Verre comprend des murs entiers en matériau.

Selon WMGB Home Improvement, une entreprise de rénovation basée dans l'ouest du Michigan, spécialisée dans les briques de verre, la version la plus populaire qu'elle vend présente un motif ondulé qui diffuse la lumière. Cependant, il propose de nombreux designs et même des blocs colorés.

Brent Buck, directeur de Brent Buck Architects à New York, affirme que c'est cette variation qui sépare les briques de verre contemporaines de celles des années 1980 et 90. « Je pense que lorsque les gens pensent aux briques de verre, ils se disent : « Oh, il y avait un type spécifique de briques de verre » et elles étaient omniprésentes à cette époque. »

Christopher Adams, fondateur de Pohio Adams Architects, également à Sydney, s'est tourné vers les briques de verre pour un projet antérieur dans un endroit difficile. La maison était adossée à un immeuble d'appartements, donnant à beaucoup de ces voisins une vue directe sur la propriété. Pour protéger ses clients des regards indiscrets, Adams a recouvert le premier étage de blocs de verre. Le résultat? « Cette belle lumière aqueuse, et vous n'étiez pas au courant des environs de la banlieue. »

Adams et Buck affirment que certains de leurs récents projets de blocs de verre se sont inspirés du quartier de Soho à New York, où vous trouverez de petites ampoules de verre circulaires incrustées dans les rues de Broadway et de Canal. On les prend facilement pour de l'art, mais ce sont en réalité des vestiges du passé de Soho en tant que centre industriel. Selon la Soho Broadway Initiative, elles étaient connues sous le nom de lumières de voûte ou de contre-voies et fonctionnaient comme de minuscules lucarnes qui éclairaient les sous-sols des usines. Pour apporter de la lumière naturelle au sous-sol de son client et un certain intérêt architectural à une cuisine, Adams a également « placé des pavés en verre coulé dans la dalle de béton sous le plancher en bois de la cuisine ». Selon Adams, en plus de la lumière filtrée, « cela crée ce magnifique effet d'ombre lorsque quelqu'un marche dessus ».

Abordabilité

Bien que le coût des projets individuels soit très variable, les architectes interrogés pour cette histoire ont décrit les briques de verre comme une option abordable. Guerin a même calculé les chiffres pour nous, estimant qu'un mur en blocs de verre, main-d'œuvre et installation comprises, coûterait généralement entre 30 et 40 dollars le pied carré. En comparaison, dit-il, un mur de verre traditionnel pourrait coûter plus près de 100 $ le pied carré.

«Les blocs de verre ont une poche d'air au milieu», explique Swartz. « Ils ne sont pas en verre solide, et cela affecte le prix. » Mais gardez à l’esprit que les briques de verre ne sont pas la même chose que les briques de verre, qui sont généralement rectangulaires plutôt que carrées et en verre massif sans poche d’air. Cela les rend presque prohibitifs pour les budgets de la plupart des rénovateurs.

Bien que la Maison de Verre soit la référence en matière d'architecture en blocs de verre, la plupart des projets contemporains ne nécessiteront pas autant de blocs de verre. De nos jours, explique Brent, « ils sont généralement utilisés comme élément de détail ou comme fonctionnalité. Vous n’en achetez que quelques-uns. Ce qui, bien sûr, permet également d'économiser de l'argent.

Les briques de verre peuvent également améliorer la sécurité d’une structure. « L'une des raisons pour lesquelles vous utiliseriez des blocs de verre au lieu d'une simple fenêtre est que vous essayez d'obtenir un classement au feu », explique Buck. « Cela signifie que nous pouvons les utiliser dans des endroits où il ne serait pas possible autrement de mettre un matériau transparent. » Swartz a fait écho à ce point, expliquant que leurs propriétés coupe-feu étaient l'une des premières raisons pour lesquelles les briques de verre ont été utilisées. « S’il y a un incendie dans votre maison, le verre se brisera, tandis que les blocs de verre dureront plus longtemps. »

Guerin souligne que les blocs de verre partagent bon nombre des mêmes propriétés que les blocs de maçonnerie et peuvent être utilisés, dans des limites raisonnables, de la même manière. « Il y a là une capacité portante ; il y a une charge de vent horizontale et, par extension, une capacité sismique pour résister aux choses. Les tiges d'acier incorporées lors de l'installation des blocs de verre sont également utiles.

L'exemple le plus célèbre d'utilisation de briques de verre pour l'intégrité structurelle se trouve peut-être à la Maison Hermès, le siège japonais de la marque de luxe française, au cœur du quartier commerçant de Ginza à Tokyo. Hermès a chargé l'architecte italien Renzo Piano en 1998 de construire son siège social conformément aux réglementations strictes de Tokyo en matière de tremblements de terre et d'incendie. Selon l'atelier de construction Renzo Piano, « la façade en blocs de verre est conçue pour agir comme un rideau en cas de tremblement de terre, lui permettant de se déplacer jusqu'à 4 mm via les joints flexibles entre les blocs, absorbant plutôt que résistant aux chocs sismiques. .»

De la Maison de Verre aux trottoirs de Soho, les briques de verre ont une histoire architecturale plus avant-gardiste et intemporelle que ne le suggère leur réputation des années 1980. « Les blocs de verre, dans mon esprit, (ne sont pas le Miami des années 1980) ; ils sont les premiers modernistes du Paris des années 1930 », explique Guerin. « Un bon design naît d'une appréciation historique. »

Et en plus, « les blocs sont cool », dit Swartz. « Il s'agit de produits très anciens qui ont été réutilisés d'une manière plus belle et plus moderne. »

Hannah Holland est une productrice de nouvelles et rédactrice indépendante basée à Brooklyn.