« Steamboat Willie » est désormais dans le domaine public. Qu’est-ce que cela signifie pour Mickey Mouse ?

Un des premiers films de Walt Disney présentant la première apparition de Mickey Mouse fait partie des œuvres protégées par le droit d’auteur de 1928 qui entreront dans le domaine public le 1er janvier 2024.

Mais la créature du dessin animé qui joue dans le court métrage d’animation ne ressemble pas beaucoup au Mickey que nous connaissons aujourd’hui. Il est plus coquin et brutal. Ses racines dans les spectacles de ménestrels blackface de l’époque sont plus évidentes.

Et il n’est pas vraiment câlin. Pendant une grande partie du film, Mickey s’amuse à forcer les animaux de basse-cour à devenir des instruments de musique contre leur gré.

« Vous savez, il a tellement évolué et est devenu plus 3D et coloré », observe Ryan Harmon, un ancien Disney Imagineer, du personnage d’aujourd’hui. Il se souvient des discussions anxieuses, lorsqu’il travaillait dans l’entreprise dans les années 1990, à propos de l’icône bien-aimée qui finirait par entrer dans le domaine public.

Mais cela n’arrive pas, dit Kembrew McLeodprofesseur de communication et spécialiste de la propriété intellectuelle à l’Université de l’Iowa.

« Ce qui tombe dans le domaine public, c’est cette apparition particulière dans ce film particulier », dit-il.

Cela signifie que les gens peuvent réutiliser de manière créative uniquement le Mickey Mouse de S. Pas le Mickey Mouse du film de 1940. Ni celui de , une émission pour enfants diffusée sur Disney Channel pendant une décennie à partir de 2006.

Les nouvelles versions de Mickey Mouse restent sous copyright. Le droit d’auteur s’applique aux personnages créatifs, aux films, aux livres, aux pièces de théâtre, aux chansons et bien plus encore. Et il se trouve que Mickey Mouse est également une marque déposée.

« Le droit des marques concerne uniquement la protection des marques, des logos et des noms, comme Mickey Mouse en tant que logo ou le nom de Mickey Mouse », explique McLeod.

« Et bien sûr, le droit des marques n’a pas de fin », ajoute un professeur de la Harvard Law School. Ruth Okediji. Disney et d’autres sociétés, dit-elle, utilisent les marques pour étendre leur contrôle sur la propriété intellectuelle. « Tant que la marque reste distinctive dans la fourniture de biens et de services, le propriétaire de la marque doit protéger cette marque. »

« C’est quelque chose qui préoccupe les spécialistes du droit d’auteur comme moi », poursuit-elle. « Cette atteinte effective au domaine public en permettant au droit des marques de prolonger efficacement la durée de vie d’une œuvre protégée par le droit d’auteur. Et j’espère que le Congrès ou les tribunaux rétabliront le plein équilibre entre la protection de la créativité et la protection du domaine public », ce qui est aussi la protection de la créativité. »

Désormais, les gens devraient toujours pouvoir faire des choses comme incorporer des clips dans un projet artistique, ou peut-être vendre un T-shirt reproduisant une image du film. Mais Okediji prévient que si ces éléments portent atteinte à la marque ou menacent de la diluer en raison de la manière dont elle est utilisée, Disney peut alors utiliser la loi pour affirmer sa propriété.

Cela pourrait empêcher les gens de faire, par exemple, un film slasher sur Mickey Mouse. Ce que quelqu’un a effectivement fait lorsqu’il est tombé dans le domaine public l’année dernière.

« Vous ne pouvez pas non plus appeler votre restaurant Mickey Mouse le 1er janvier », rit Okediji. « Vous ne pouvez pas dire : « Je suis le restaurant Mickey Mouse ». Ce serait une violation flagrante de la marque. »

La Walt Disney Company a acquis la réputation d’être agressive en matière de litiges sur de telles questions. En 1989, il a menacé de poursuivre en justice, par exemple trois garderies de Floride pour avoir peint des personnages Disney sur une fresque murale sur leurs murs.

Mais plus récemment, dit McLeod, la société a délaissé les poursuites liées aux droits d’auteur et aux marques pour se concentrer sur la lutte contre le piratage en ligne. Il est possible, dit-il, qu’un vieux dessin animé de 1928 n’ait plus autant de valeur en 2024. La société l’a même rendu disponible gratuitement sur YouTube en 2009.

« Voici l’ironie », dit McCleod.  » est basé sur un film populaire à l’époque. « 

était un succès de Buster Keaton sorti plus tôt cette année-là. est un jeu sur son nom.

« Mickey Mouse a fait pour la première fois une apparition dans un film qui s’appuyait fortement sur une autre œuvre protégée par le droit d’auteur, ce qui a contribué à propulser sa popularité », poursuit McLeod. « Lorsque vous faites référence à quelque chose de populaire, cela va très probablement créer un public plus large et un public qui reconnaît cette référence particulière. »

Tel qu’il est inscrit dans la Constitution, dit-il, le droit d’auteur était initialement destiné à protéger les créateurs pendant moins de 30 ans. Si l’extension du droit d’auteur peut enrichir les entreprises, elle appauvrit les conversations culturelles qui reposent sur la pertinence, l’innovation et la créativité pour stimuler le progrès artistique et technologique.