Robert Towne, scénariste oscarisé pour « Chinatown », décède à 89 ans

NEW YORK — Robert Towne, scénariste oscarisé pour et d'autres films, dont le scénario est devenu un modèle pour cette forme d'art et a contribué à définir l'attrait blasé de sa ville natale de Los Angeles, est décédé. Il avait 89 ans.

Towne est décédé lundi entouré de sa famille à son domicile de Los Angeles, a déclaré sa publiciste Carri McClure. Elle a refusé de commenter la cause du décès.

Dans une industrie qui donnait lieu à des plaisanteries désobligeantes sur le statut de l'écrivain, Towne a joui pendant un temps d'un prestige comparable à celui des acteurs et réalisateurs avec lesquels il travaillait. Grâce à ses amitiés avec deux des plus grandes stars des années 1960 et 1970, Warren Beatty et Jack Nicholson, il a écrit ou coécrit certains des films phares d'une époque où les artistes détenaient un niveau de contrôle créatif inhabituel.

Rare « auteur » parmi les scénaristes, Towne a réussi à apporter à l'écran une vision très personnelle et influente de Los Angeles.

« C'est une ville tellement illusoire », a déclaré Towne à l'Associated Press en 2006. « C'est l'extrémité occidentale de l'Amérique. C'est une sorte de lieu de dernier recours. C'est un endroit où, en un mot, les gens se rendent pour réaliser leurs rêves. Et ils sont toujours déçus. »

Reconnaissable à Hollywood pour son front haut et sa barbe fournie, Towne a remporté un Oscar pour et a été nominé trois autres fois, pour et . En 1997, il a reçu un prix pour l'ensemble de sa carrière de la part de la Writers Guild of America.

« Sa vie, comme les personnages qu'il a créés, était incisive, iconoclaste et entièrement (originale) », a déclaré l'acteur Lee Grant sur X.

Towne a connu le succès après une longue période de travail à la télévision, notamment sur des films à petit budget pour le producteur de série B Roger Corman. Dans une histoire classique du show-business, il doit sa percée en partie à son psychiatre, par l'intermédiaire duquel il a rencontré Beatty, un autre patient. Alors que Beatty travaillait sur le film, il a fait appel à Towne pour réviser le scénario de Robert Benton et David Newman et l'a fait participer au tournage du film au Texas.

Les contributions de Towne n'ont pas été créditées pour le film policier historique sorti en 1967, et pendant des années, il a été l'un des écrivains fantômes préférés. Il a aidé sur et parmi d'autres, et s'est décrit comme un « lanceur de relève qui pouvait venir pour une manche, mais pas lancer tout le match ».

Mais Towne a été crédité de son nom pour le côté machiste de Nicholson et la comédie sexuelle de Beatty et a été immortalisé par le thriller de 1974 se déroulant pendant la Grande Dépression.

Le film a été réalisé par Roman Polanski et mettait en vedette Nicholson dans le rôle de JJ « Jake » Gittes, un détective privé chargé de suivre le mari d'Evelyn Mulwray (jouée par Faye Dunaway). Le mari est l'ingénieur en chef du Département de l'eau et de l'électricité de Los Angeles et Gittes se retrouve pris dans une spirale chaotique de corruption et de violence, incarné par le père impitoyable d'Evelyn, Noah Cross (John Huston).

Influencé par la fiction de Raymond Chandler, Towne a ressuscité la menace et l'ambiance d'un film noir classique de Los Angeles, mais a présenté l'odyssée labyrinthique de Gittes à travers un portrait plus grandiose et plus insidieux de la Californie du Sud. Les indices s'accumulent dans un récit policier intemporel et mènent impuissant à la tragédie, résumée par l'une des répliques les plus répétées de l'histoire du cinéma, des mots d'un fatalisme sinistre que Gittes, dévasté, reçoit de son partenaire Lawrence Walsh (Joe Mantell) : « Oublie ça, Jake, c'est Chinatown. »

Le scénario de Towne est depuis devenu un élément incontournable des cours d'écriture de films, même s'il sert également de leçon sur la manière dont les films sont souvent réalisés et sur les risques de créditer un film à un seul point de vue. Il reconnaît avoir travaillé en étroite collaboration avec Polanski pour réviser et resserrer l'histoire et s'être disputé avec le réalisateur à propos de la fin désespérée du film – une fin que Polanski a réclamée et que Towne a plus tard convenue comme étant le bon choix. (Personne n'a été officiellement crédité pour avoir écrit « Oublie ça, Jake, c'est Chinatown »).

Mais le concept est né avec Towne, qui avait refusé l'opportunité d'adapter le film pour pouvoir travailler en partie inspiré par un livre publié en 1946, celui de Carey McWilliams.

« Il y avait un chapitre intitulé 'Eau, eau, eau', ce qui a été une révélation pour moi. Et je me suis dit : 'Pourquoi ne pas faire un film sur un crime qui se déroule sous les yeux de tout le monde ?' », a-t-il déclaré au Hollywood Reporter en 2009.

« Au lieu d'un faucon incrusté de pierres précieuses, faites-en quelque chose d'aussi répandu que des robinets d'eau et faites-en une conspiration. Et après avoir lu ce qu'ils faisaient, déversant de l'eau et affamant les agriculteurs qui perdaient leurs terres, j'ai réalisé que les possibilités visuelles et dramatiques étaient énormes. »

L'histoire de Towne est devenue elle-même une sorte de roman policier, exploré dans les mémoires du producteur Robert Evans, dans A History of 1960s-1970s Hollywood de Peter Biskind, et dans l'ouvrage de Sam Wasson entièrement consacré à In, publié en 2020, Wasson a affirmé que Towne avait été largement aidé par un écrivain fantôme – son ancien colocataire d'université Edward Taylor. Selon pour lequel Towne a refusé d'être interviewé, Taylor n'a pas demandé de crédit pour le film parce que son « amitié avec Robert » importait plus.

Wasson a également écrit que la célèbre réplique de clôture du film provenait d'un policier des mœurs qui avait dit à Towne que les crimes commis à Chinatown étaient rarement poursuivis.

« Robert Towne a dit un jour que Chinatown était un état d'esprit », a écrit Wasson. « Ce n'est pas seulement un endroit sur la carte de Los Angeles, mais un état de conscience totale presque impossible à distinguer de la cécité. Rêver que vous êtes au paradis et vous réveiller dans le noir, c'est ça Chinatown. Penser que vous avez tout compris et réaliser que vous êtes mort, c'est ça Chinatown. »

Les studios prirent plus de pouvoir après le milieu des années 1970 et la réputation de Towne déclina. Ses propres efforts en tant que réalisateur, notamment et eurent des résultats mitigés. La suite tant attendue de fut une déception commerciale et critique lors de sa sortie en 1990 et conduisit à une brouille temporaire entre Towne et Nicholson.

Le plus grand regret de Towne, a-t-il déclaré dans une interview accordée à AP en 2006, a été le résultat final. Towne a écrit l'adaptation du roman d'Edgar Rice Burroughs et voulait le réaliser. Mais des problèmes de production ont anéanti ses espoirs pour le film. Hugh Hudson a plutôt réalisé le film de 1984. Et bien qu'il ait reçu trois nominations aux Oscars, notamment pour le scénario de Towne, il n'était pas satisfait du résultat. Towne a pris le nom de son chien, PH Vazak, pour son scénario, ce qui fait de Vazak un candidat improbable aux Oscars.

A la même époque, il a accepté de travailler sur un film très éloigné des aspirations artistiques des années 70, la production Don Simpson-Jerry Bruckheimer avec Tom Cruise dans le rôle d'un pilote de course et Robert Duvall dans celui de son chef d'équipe. Le film de 1990 a dépassé le budget et a été largement critiqué, même si ses admirateurs incluent Quentin Tarantino et d'innombrables fans de course. Et le scénario de Towne a popularisé une expression utilisée par Duvall après que Cruise se soit plaint d'avoir été percuté par une autre voiture : « Il ne t'a pas percuté, il ne t'a pas heurté, il ne t'a pas poussé. Il t'a frotté ».

« Et frotter, mon fils, c'est courir. »

Towne a ensuite travaillé avec Cruise sur et sur les deux premiers films. Son film le plus récent était une histoire de Los Angeles qu'il a écrit et réalisé et qui est sorti en 2006. Towne s'est marié deux fois, la deuxième fois avec Luisa Gaule, et a eu deux enfants. Son frère, Roger Towne, a également écrit des scénarios, dont

Towne est né Robert Bertram Schwartz à Los Angeles et a déménagé à San Pedro après la fermeture de l'entreprise de son père, une boutique de vêtements, à cause de la Grande Dépression. (Son père a changé le nom de famille en Towne). Il a toujours aimé écrire et a été inspiré à travailler dans le cinéma par la proximité du Warner Bros. Theater et par la lecture du critique James Agee. Pendant un temps, Towne a travaillé sur un thonier et parlait souvent de son impact.

« Dans mon esprit, j'ai associé la pêche à l'écriture, dans la mesure où chaque scénario est comme un voyage que vous faites – et vous pêchez », a-t-il déclaré à la Writers Guild Association en 2013. « Parfois, les deux impliquent un acte de foi. … Parfois, c'est la foi pure et simple qui vous soutient, parce que vous pensez : « Bon sang, rien – pas une bouchée aujourd'hui. Il ne se passe rien. » »