Questions-réponses : la menace croissante de la dengue pour les États-Unis

Les récents avertissements concernant une augmentation mondiale des cas de dengue suscitent des inquiétudes quant à la menace pour la santé publique qu'une éventuelle épidémie représente pour les États-Unis.

Selon l'Union européenne, plus de 10 millions de cas de dengue ont été signalés dans le monde cette année au 22 juin, entraînant plus de 5 000 décès dans plus de 80 pays.

La grande majorité des cas proviennent des Amériques, où les pays de cette région ont connu la plus forte incidence de cas de dengue jamais enregistrée, soit plus de 9,7 millions au 24 juin, selon les Centres pour le contrôle et la prévention des maladies, soit déjà deux fois plus que les 4,6 millions de cas signalés pour l'ensemble de l'année 2023.

Transmise par les piqûres de moustiques infectés de l'espèce Aedes, la dengue se manifeste généralement par des symptômes cinq à sept jours après l'exposition et peut inclure des vomissements, des nausées, des douleurs musculaires et des douleurs osseuses et articulaires. Dans les cas graves, le virus peut toutefois entraîner une hémorragie interne, un choc et la mort s'il n'est pas traité.

Aux États-Unis et dans ses territoires, plus de 2 300 cas de dengue ont été signalés dans 45 juridictions au 2 juillet, selon les CDC. Parmi les zones les plus touchées par le virus figure Porto Rico, où une épidémie a incité le ministère de la Santé de l'île à déclarer l'état d'urgence sanitaire en mars dernier. Au 21 juin, plus de 1 500 cas avaient été signalés à Porto Rico, entraînant près de 900 hospitalisations et deux décès liés à la maladie.

Si les cas de dengue transmis localement dans les États américains se limitent jusqu’à présent à la Floride, les experts estiment que ce n’est peut-être qu’une question de temps avant que des épidémies ne se déclarent. Le Dr Peter Hotez, doyen de la National School of Tropical Medicine du Baylor College of Medicine à Houston, explique qu’une multitude de facteurs liés au climat et aux conditions socioéconomiques ont fait de certaines régions du sud des États-Unis un foyer probable d’épidémie de dengue, ainsi que d’autres maladies à transmission vectorielle.

Hotez s'est entretenu avec US News sur la probabilité d'une épidémie de dengue et sur les moyens par lesquels les gouvernements des États et locaux ainsi que les Américains peuvent atténuer leur risque.

L'interview ci-dessous a été modifiée pour des raisons de longueur et de clarté.

Quels facteurs ont contribué à la forte augmentation des cas de dengue dans le monde ces dernières années ?

Cela reflète ce que je considère comme une combinaison de forces du XXIe siècle. Le changement climatique est l’un des plus importants. Le réchauffement des températures peut accélérer le développement du virus et favoriser également l’apparition d’habitats pour le principal vecteur de la dengue, le moustique Aedes aegypti. D’autres forces, comme l’urbanisation – car Aedes aegypti est un moustique qui attire les citadins – et la pauvreté sont des facteurs importants.

On commence à voir une forte augmentation au Brésil. Mais on commence aussi à voir des cas de dengue dans des endroits où, historiquement, on n'avait pas vu de cas de dengue ces dernières années, comme au Texas et sur la côte du Golfe, ainsi que dans le sud de l'Europe, notamment en France et ailleurs. C'est l'un des grands changements, car on voit maintenant la dengue apparaître dans ces endroits, ainsi que d'autres infections virales transmises par les moustiques, notamment le virus Zika que nous avons vu en 2016, le virus Chikungunya, et nous pourrions également voir la fièvre jaune.

Dans quelle mesure les Américains devraient-ils s’inquiéter d’une éventuelle épidémie de dengue aux États-Unis ?

Je pense que nous sommes très inquiets, car lorsque je parle à ceux qui parlent de préparation aux pandémies, tous mettent l’accent sur les virus respiratoires comme le H5N1, qui inquiètent les Américains, ou sur le fait que nous pourrions encore assister à une autre pandémie majeure de coronavirus. Mais l’autre élément dont la plupart des Américains ne sont pas conscients est notre vulnérabilité au Texas, en Floride et ailleurs sur la côte du Golfe face à ces infections à arbovirus.

Quelle est la probabilité que des virus comme la dengue deviennent endémiques aux États-Unis ?

Je pense que c'est très probable et je pense que nous devrions nous attendre à ce que cela se produise. Mais nous ne sommes pas vraiment prêts. À l'exception de quelques comtés, nous ne faisons pas la surveillance régulière que nous devrions faire, et c'est pour cette raison que j'ai commencé à travailler avec le bureau du sénateur Corey Booker dans le New Jersey ainsi qu'avec le représentant Hank Johnson de Géorgie pour examiner la législation sur les maladies tropicales négligées afin de commencer à faire une surveillance plus active de ces maladies, en particulier dans les quartiers à faible revenu.

Quelles conditions augmentent la probabilité que des maladies comme la dengue deviennent endémiques aux États-Unis ?

Encore une fois, c'est la combinaison du réchauffement des températures et de l'urbanisation, mais la pauvreté est l'autre déterminant social dont on ne parle pas assez. La pauvreté est un problème parce que dans les quartiers à faible revenu, on voit beaucoup de décharges de pneus, et ces pneus jetés sont comme des hôtels Ritz-Carlton pour le moustique Aedes aegypti, car un peu d'eau à l'intérieur constitue un terrain de reproduction idéal. De plus, dans les quartiers à faible revenu, on trouve beaucoup de logements délabrés sans climatisation ni moustiquaires adéquates. C'est donc une combinaison de tous ces facteurs : notre environnement, le réchauffement des températures et d'autres déterminants sociaux rendent plus accueillant le fait que le moustique Aedes aegypti puisse s'implanter et se maintenir en Amérique du Nord.

Quelles mesures les communautés ainsi que les ménages individuels devraient-ils prendre pour réduire leur risque d’infection par la dengue ?

Sur le plan de la santé publique, nous devons être mieux préparés à effectuer ce que j'appelle une surveillance active de ces maladies, autrement dit, à nous rendre dans ces communautés – en particulier les communautés à faible revenu du Texas et de la côte du Golfe – et à piéger les moustiques et à les tester pour détecter la dengue et d'autres virus. Nous le faisons ici dans le comté de Harris (Texas). Nous avons une autorité de contrôle des moustiques qui s'en charge, mais beaucoup de comtés n'en ont pas. Je pense donc que nous devrions étendre cette capacité à d'autres comtés.

Nous devons également rendre les tests de diagnostic plus accessibles aux collectivités et aux médecins afin de les rendre plus faciles à réaliser sur les lieux de soins. Un troisième facteur consiste à sensibiliser les médecins et les prestataires de soins de santé. Je pense que de nombreux cliniciens, lorsqu'ils voient un patient arriver avec de la fièvre et une éruption cutanée, ne pensent pas à la possibilité d'une dengue.

L'une des choses que nous faisons actuellement est de proposer une formation spécialisée aux médecins et autres professionnels de la santé en médecine tropicale. Je pense que ce type de formation va devenir de plus en plus nécessaire à mesure que nous commencerons à observer une augmentation régulière des températures annuelles en été – c'est une nouvelle réalité aussi bien dans les États du sud des États-Unis que dans le sud de l'Europe.