Jeannie Epper, la cascadeuse pionnière de « Wonder Woman » et « Charlie's Angels », est décédée

Dans les années 1970, lorsque Wonder Woman, la Bionic Woman ou l'un des Charlie's Angels dépassaient les méchants, brisaient les fenêtres et sautaient par-dessus les obstacles, les téléspectateurs regardaient Jeannie Epper, déguisée en super-héros. La carrière révolutionnaire de la cascadeuse hollywoodienne a duré plus de 70 ans, à travers plus de 150 films et émissions de télévision. Epper est décédée dimanche de causes naturelles à son domicile de Simi Valley, en Californie. Elle avait 83 ans.

« En tant que cascadeuses, nous descendons toutes de cette lignée de cascadeuses telles que Jeannie », déclare Katie Rowe, présidente de la Stuntwomen's Association of Motion Pictures, qu'Epper a cofondée en 1967. « À l'époque, les hommes faisaient tout le travail. des cascades – et ils leur jetaient des perruques et des robes. Mais bien sûr… ils ne bougent pas comme les femmes, alors les femmes ont décidé de se lancer dans tout ce vacarme.

Epper a commencé sa carrière à l'âge de neuf ans, dans le film de 1951. Après que ses parents l'aient envoyée en Suisse pour terminer ses études, elle est retournée à Hollywood pour de petits rôles dans le film de John Ford et dans la série télévisée . Mais à la fin des années 1970, elle a trouvé davantage d'opportunités, lorsque les femmes se sont vu confier des rôles davantage orientés vers l'action. Elle a doublé Lindsay Wagner à la télévision et Kate Jackson dans la série télévisée. Son rôle décisif était celui de la doublure principale de Lynda Carter dans l'émission télévisée.

« Elle était toujours là sur le plateau avec moi, chaque fois que j'avais une journée de cascade », a déclaré Carter à NPR. « Elle a fait toutes les choses difficiles. Elle a établi la norme pour tout le monde. Elle était la professionnelle ultime. »

Carter dit que la production a initialement choisi de jouer le rôle de son double. « Ils ont mis un gars avec un torse poilu dans un costume de Wonder Woman – un homme avec un corps carré et trapu », se souvient-elle. « Vous ne pouviez pas éloigner suffisamment la caméra pour savoir que ce n'était pas un corps de femme sans courbes, juste des bras et des aisselles poilus, et ça n'allait tout simplement pas fonctionner. » Carter dit qu'ils ont fait venir Jeannie Epper, « et c'était parfait ».

Carter dit que son double était un expert en équitation et que pour d'autres cascades, Epper s'est entraînée ou a aidé à trouver d'autres cascadeuses pour faire des chutes en hauteur, faire de la moto, pratiquer des arts martiaux ou faire tout ce qui était nécessaire pour la scène. À l'époque, dit-elle, les cascades étaient pratiques, sans effets de post-production tels que CGI ou IA.

a un jour appelé Epper « la plus grande cascadeuse qui ait jamais vécu ». Elle est issue d'une dynastie familiale de cascadeurs. En fait, selon , le réalisateur Steven Spielberg les a surnommés les « Wallendas volants du cinéma », les comparant à la célèbre famille du cirque. Son père, John Epper, avait été doublure pour les acteurs Gary Cooper, Errol Flynn et Ronald Reagan. Ses sœurs et frères, Tony, Margo, Gary, Andy et Stephanie ont également travaillé dans des cascades. Ses enfants et petits-enfants ont continué sur ses traces.

Epper avait une longue liste de crédits ; Elle a fait des combats de chats dans le feuilleton et est tombée dans une coulée de boue pour Kathleen Turner dans . Elle a réalisé les cascades de Shirley MacLaine dans le film oscarisé de 1983. Elle a également réalisé des cascades dans des films tels que , , et plus récemment, et .

Au fil des années, Epper s'est blessée à plusieurs reprises sur le tournage, comme elle l'a dit à Dan Rather en 1979 sur CBS dimanche matin. Elle a été piégée dans une cabine en feu pour l'émission télévisée et a été fracassée à la tête par un lourd cadre photo dans le film. Mais pour l’essentiel, Epper a évité toute blessure grave.

Rowe dit qu'Epper régalait toujours les autres sur le plateau avec des histoires sur la réalisation de films et leur offrait gentiment des conseils. Et même dans ses dernières années, Epper a continué à travailler. « Elle serait la grand-mère que vous avez vue à la télévision et qui s'est fait renverser dans l'épicerie », explique Rowe. « Elle a eu une carrière longue et variée et elle était dure comme un clou… elle était juste marrante. »

Carter a qualifié Epper de vraie Wonder Woman. « Lorsque vous accomplissez, avec grâce et honneur, comme elle l'a fait », a-t-elle déclaré, « C'est le facteur de pouls d'une Wonder Woman, quelqu'un qui tend la main pour aider les autres, pour inclure les autres, pour changer le monde qui les entoure, en petit. et de grands chemins. »