La cyberintimidation peut provoquer des troubles de l’alimentation chez les jeunes adolescents

Le nombre de choses que les parents doivent prendre en compte lorsqu’il s’agit de leurs enfants et de l’utilisation des appareils peut sembler écrasant. Pourtant, il y en a un autre à ajouter à votre liste : la cyberintimidation pourrait être liée à l’apparition de troubles de l’alimentation chez les jeunes adolescents, selon à une étude publiée cet automne.

Rencontres avec les cyberintimidateurs vont souvent de pair avec les SMS et les réseaux sociaux : Rapports de recherche Pew que près de la moitié des adolescents américains déclarent avoir été victimes de cyberintimidation, le plus souvent à cause de leur apparence. Et ce n’est un secret pour personne, nos enfants sont scotchés à leurs appareils. En fait, 95 % des adolescents ont accès aux smartphones, 90 % aux ordinateurs et 80 % aux consoles de jeux. selon le Pew Research Center.

« Des études antérieures ont montré que les formes classiques d’intimidation sont des facteurs de risque de développement de troubles de l’alimentation », a déclaré Jason Nagata, auteur de l’étude et professeur agrégé de pédiatrie à l’Université de Californie à San Francisco. « Mais on sait peu de choses sur les formes modernes d’intimidation, comme la cyberintimidation, et sur le risque de troubles de l’alimentation. »

Même si l’âge moyen des participants était de 12 ans – un an de moins que l’âge requis pour ouvrir un compte sur les réseaux sociaux – près de 10 % ont déclaré avoir été victimes d’une forme de cyberintimidation. Les enfants victimes de cyberintimidation étaient deux fois plus susceptibles de présenter des symptômes de troubles de l’alimentation, comme l’inquiétude de prendre du poids, et d’adopter des comportements malsains pour compenser, comme ne manger que des aliments faibles en calories.

« L’âge d’apparition le plus courant des troubles de l’alimentation se situe à l’adolescence », explique Nagata. « Nous voulons donc vraiment comprendre ce type de période critique qui précède immédiatement le moment où de nombreux jeunes courent le plus grand risque de développer des troubles de l’alimentation. »

Les chercheurs ont examiné un échantillon de plus de 10 000 enfants âgés de 10 à 14 ans aux États-Unis. Les enfants participant à l’étude ont été interrogés pour voir s’ils avaient été victimes de cyberintimidation ou s’ils avaient cyberintimidé d’autres personnes en ligne, par SMS ou sur les réseaux sociaux. Ils ont également été examinés pour détecter les symptômes de troubles de l’alimentation au moyen de questions telles que : « Avez-vous l’impression que votre estime de soi est liée à votre poids ? » » et « Au cours des deux dernières semaines, à quelle fréquence avez-vous été préoccupé par votre poids ou vous êtes-vous beaucoup inquiété d’être gros ? »

Shaheen Shariff, qui n’a pas participé à l’étude, est professeure à l’Université McGill et est connue pour ses recherches sur la prévention de la cyberintimidation. Elle n’est pas surprise par les résultats de l’étude. « Les problèmes de santé sont un aspect assez répandu de la cyberintimidation ou du harcèlement », explique Shariff. « Il y a tellement de méchanceté, de concurrence et de commentaires humiliants en ligne. »

Pour Nagata, la découverte selon laquelle les préadolescents réagissent déjà à la cyberintimidation en adoptant des comportements alimentaires désordonnés a des implications à mesure qu’ils grandissent. « Relativement parlant, ces jeunes de 12 ans utiliseront beaucoup moins les médias sociaux que les 17 ou 18 ans et les adolescents plus âgés », dit-il. « En fait, je pense que ces résultats pourraient potentiellement être plus forts chez les adolescents plus âgés. » Il note également qu’une étude distincte a révélé que les adolescents LGBTQ+ étaient trois fois plus susceptibles d’être victimes d’intimidation et présentaient des taux plus élevés de troubles de l’alimentation.

Non seulement les victimes de cyberintimidation ont signalé des symptômes de troubles de l’alimentation, mais les enfants qui ont admis avoir été des intimidateurs dans le cadre de l’enquête l’ont également fait. Shariff explique que la relation entre les victimes d’intimidation et les intimidateurs est complexe : « De nombreuses recherches montrent que souvent les auteurs sont également des victimes qui ont été ciblées par la cyberintimidation ou le harcèlement. » Ainsi, les enfants qui ont été victimes d’intimidation à cause de leur apparence rabaissent quelqu’un d’autre pour se sentir mieux.

Ce cycle de victimes qui deviennent des intimidateurs est la raison pour laquelle Nagata dit que les parents et les tuteurs doivent être ouverts avec leurs enfants. « Il est vraiment important que les enfants qui sont devenus des victimes [are] capable de parler à un adulte ou à un ami de confiance pour traiter le problème, afin qu’il ne perpétue pas le cycle.

Nagata et Shariff affirment que les parents qui remarquent que leurs adolescents se concentrent sur le poids, la nourriture ou l’exercice d’une manière qui a un impact sur leur qualité de vie devraient consulter un fournisseur de soins de santé – et que la cyberintimidation devrait être considérée comme une cause contributive.

Shariff encourage également les parents et les tuteurs à parler avec leurs enfants de la nature superficielle de ce qu’ils voient en ligne. Elle suggère aux parents de souligner que même si les influenceurs donnent l’impression qu’ils ont une vie fabuleuse, cela ne signifie pas qu’ils sont vraiment heureux. Au lieu de se concentrer sur l’extérieur, elle dit : « Qu’est-ce que c’est ? [kids] ce qu’ils doivent rechercher, c’est vraiment apprendre à se connaître et à savoir ce qui les rend heureux… qu’est-ce qu’ils aiment faire, avec qui aiment-ils être et être heureux avec le corps qu’ils ont.

Nagata affirme que les parents ont la possibilité d’être de bons modèles pour leurs enfants. « Le principal indicateur de l’utilisation des écrans par les adolescents est l’utilisation des écrans par les parents », note-t-il. Cela signifie que si des règles telles que l’interdiction de téléphone à table ou avant de se coucher sont établies, les enfants doivent voir les adultes faire de même. Les parents et les tuteurs devraient également offrir aux enfants un espace sûr pour parler de ce qu’ils rencontrent en ligne et de ce qu’ils ressentent.

« Ce n’est certainement pas une solution universelle », déclare Nagata, reconnaissant qu’il n’y a pas de réponse facile pour les parents. « Mais je pense que si les parents peuvent avoir des conversations ouvertes avec leurs enfants sur l’utilisation des médias sociaux, ceux-ci seront peut-être plus disposés à leur en parler et à obtenir des conseils. »

Tracy Vonder Brink est mère de deux filles et journaliste scientifique indépendante. Elle est rédactrice en chef de trois magazines scientifiques pour enfants et a remporté en 2020 le prix d’or de l’AAAS Kavli Science Journalism pour les actualités scientifiques pour enfants.